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La meditación demuestra alterar la materia gris del cerebro


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Por Traci Pedersen (jefa de redacción asociada)

Revisado por John M. Grohol (doctor en Psicología)

Trad. Ben Carral

Sara LazarSe ha demostrado que meditar durante ocho semanas altera la materia gris del cerebro, lo que puede explicar, al menos en parte, las significativas mejoras que los practicantes experimentan en la memoria, el sentido del sí mismo, la empatía y el estrés, según un nuevo estudio realizado por investigadores de Harvard en el Hospital General de Massachusetts (HGM).

«Aunque la práctica de la meditación se asocia con un sentido de tranquilidad y de relajación física, los practicantes han afirmado desde hace mucho que la meditación también proporciona beneficios cognitivos y psicológicos que persisten a lo largo del día», dice la doctora y autora principal Sara Lazar del Programa de Investigación de Neuroimagen del HGM e instructora de Psicología en la Escuela Médica de Harvard.

«Este estudio demuestra que los cambios en la estructura cerebral pueden ser la base de algunas de estas mejoras informadas y que las personas no se sienten mejor simplemente porque pasen tiempo relajándose.»

La investigación previa ha demostrado diferencias estructurales entre los cerebros de los practicantes experimentados de meditación y aquellos que no la han practicado, incluido un engrosamiento de la corteza cerebral en áreas asociadas con la atención y la integración emocional. En aquellos estudios, sin embargo, los investigadores no pudieron determinar si las diferencias estaban realmente causadas por la meditación.

Para el estudio actual, 16 participantes completaron ocho semanas de un Programa de Reducción de Estrés Basado en Mindfulness en el Centro de Mindfulness de la Universidad de Massachusetts. Dos semanas antes y dos semanas después del programa, los investigadores hicieron fotografías de sus cerebros mediante imágenes por resonancia magnética.

Los sujetos participaron en encuentros semanales que incluían la práctica de meditación mindfulness (atención plena), que se centra en una consciencia no crítica de las sensaciones, los sentimientos y el estado de la mente. También se les dieron grabaciones de audio para la práctica de la meditación guiada en las que se les pedía que anotaran el tiempo que practicaban cada día.

También se tomó un conjunto de imágenes cerebrales por resonancia magnética a un grupo de control de no meditadores durante un intervalo de tiempo similar.

Los participantes en el grupo de meditación informaron pasar una media de 27 minutos al día practicando ejercicios de mindfulness. Sus respuestas a un cuestionario de mindfulness mostraron mejoras significativas en comparación con sus respuestas anteriores a la meditación.

El análisis de las imágenes por resonancia magnética también demostró un incremento en la densidad de la materia gris del hipocampo, que se sabe que es importante para el aprendizaje y la memoria, y en estructuras asociadas con la autoconsciencia, la compasión y la introspección.

Los participantes que experimentaron niveles de estrés más bajos también mostraron una densidad menor de materia gris en la amígdala, que se sabe que juega un papel importante en la ansiedad y el estrés.

«Es fascinante ver la plasticidad del cerebro y que, practicando meditación, podemos jugar un papel activo en cambiar el cerebro e incrementar nuestro bienestar y calidad de vida», dijo la doctora y primera autora Britta Holzel, investigadora en el HGM y en la Universidad Giessen de Alemania.

«Otros estudios en diferentes poblaciones de pacientes han demostrado que la meditación puede realizar mejoras significativas en distintos síntomas, y ahora estamos investigando los mecanismos subyacentes en el cerebro que facilitan este cambio.»

Los descubrimientos están publicados en la revista Psychiatry Research: Neuroimaging [Investigación en Psiquiatría: Neuroimagen].

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Fuente:
Traci Pedersen, «Meditation Shown to Alter Gray Matter in Brain», en Psychcentral.com, 24 de enero de 2015, visita: 29 de enero de 2015, trad. Ben Carral.